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¿Qué le sucede al cerebro cuando meditas?

Desde que mi padre intentó convencerme de meditar cuando tenía unos 12 años, he sido bastante escéptico con respecto a esta práctica. Siempre me pareció tan vago y difícil de entender que decidí que no era para mí. Más recientemente, he descubierto cuán simple (no fácil, pero simple) puede ser la meditación y el enorme beneficio que puede tener para mi felicidad cotidiana.

Como adulto, comencé mi práctica de meditación con solo dos minutos por día. ¡Dos minutos! Tengo esa idea del blog Zen Habits de Leo Babauta, donde señala que comenzar con un hábito pequeño es el primer paso para lograrlo de manera consistente. Entonces, aunque pensé que dos minutos no harían mucha diferencia, ahí es donde comencé. Tanto si eres tan escéptico como solía ser, o si estás muy por delante de mí con un hábito de meditación de varias horas, creo que siempre es interesante descubrir cómo los nuevos hábitos afectan nuestros cerebros. Eché un vistazo a la meditación para ver qué sucede dentro de nuestros cerebros cuando hacemos esto, y lo que encontré es bastante interesante.

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¿Qué es la meditación?

Hay diferentes formas de meditar, y dado que es una práctica tan personal, probablemente hay más de lo que cualquiera de nosotros conoce. Sin embargo, hay una pareja que generalmente se centra en gran medida en la investigación científica. Se trata de atención centrada o meditación consciente, que es donde te enfocas en una cosa específica: podría ser tu respiración, una sensación en tu cuerpo o un objeto en particular fuera de ti. El objetivo de este tipo de meditación es enfocarse fuertemente en un punto y continuamente atraer su atención a ese punto focal cuando se desvía.

El otro tipo de meditación que a menudo se usa en la investigación es la meditación de monitoreo abierto. Aquí es donde prestas atención a todas las cosas que suceden a tu alrededor, simplemente notas todo sin reaccionar.

¿Qué sucede en tu cerebro cuando meditas?

Aquí es donde las cosas se ponen realmente interesantes. Utilizando tecnología moderna como los escáneres fMRI, los científicos han desarrollado una comprensión más profunda de lo que ocurre en nuestros cerebros cuando meditamos. La diferencia general es que nuestros cerebros dejan de procesar la información tan activamente como lo harían normalmente. Comenzamos a mostrar una disminución en las ondas beta, lo que indica que nuestros cerebros están procesando información, incluso después de una sola sesión de meditación de 20 minutos si nunca lo hemos intentado antes.

En la imagen a continuación, puede ver cómo las ondas beta (que se muestran en colores brillantes a la izquierda) se reducen drásticamente durante la meditación (a la derecha).

A continuación se muestra la mejor explicación que encontré de lo que sucede en cada parte del cerebro durante la meditación:

Lóbulo frontal

Lobulo parietal

Tálamo

Formación reticular

Cómo te afecta la meditación

Ahora que sabemos lo que sucede dentro de nuestros cerebros, echemos un vistazo a la investigación sobre las formas en que afecta nuestra salud.

Mejor enfoque

Debido a que la meditación es una práctica para enfocar nuestra atención y ser conscientes de cuándo va a la deriva, esto también mejora nuestro enfoque cuando meditamos. Es un efecto duradero que proviene de episodios regulares de meditación.

Menos ansiedad

Este punto es bastante técnico, pero es realmente interesante. Cuanto más meditamos, menos ansiedad tenemos, y resulta que esto se debe a que en realidad estamos aflojando las conexiones de vías neuronales particulares. Esto suena mal, pero no lo es.

Lo que sucede sin meditación es que hay una sección de nuestro cerebro que a veces se llama Centro Me (técnicamente es la corteza prefrontal medial). Esta es la parte que procesa la información relacionada con nosotros mismos y nuestras experiencias. Normalmente, las vías neuronales desde la sensación corporal y los centros de miedo del cerebro hasta el Centro Me son realmente fuertes. Cuando experimentas una sensación aterradora o molesta, desencadena una fuerte reacción en tu Me Center, haciéndote sentir miedo y bajo ataque.

Cuando meditamos, debilitamos esta conexión neuronal. Esto significa que no reaccionamos con tanta fuerza a las sensaciones que podrían haber iluminado nuestros Centros Me. A medida que debilitamos esta conexión, fortalecemos simultáneamente la conexión entre lo que se conoce como nuestro Centro de Evaluación (la parte de nuestros cerebros conocida por el razonamiento) y nuestros centros de miedo y sensación corporal. Entonces, cuando experimentamos sensaciones aterradoras o molestas, podemos verlas más fácilmente de manera racional. Aquí hay un buen ejemplo:

Por ejemplo, cuando experimentas dolor, en lugar de sentirte ansioso y asumir que significa que algo está mal contigo, puedes ver cómo el dolor sube y baja sin que te atrapen en una historia sobre lo que podría significar.

Más creatividad

Como escritor, esto es algo en lo que siempre estoy interesado. Desafortunadamente, no es lo más fácil de estudiar, pero hay algunas investigaciones sobre cómo la meditación puede afectar nuestra creatividad.

Los investigadores de la Universidad de Leiden en los Países Bajos estudiaron la mediación de atención centrada y de monitoreo abierto para ver si hubo alguna mejora en la creatividad después. Descubrieron que las personas que practicaban la meditación centrada en la atención no mostraban signos obvios de mejora en la tarea de creatividad después de su meditación. Sin embargo, para aquellos que hicieron meditación de monitoreo abierto, se desempeñaron mejor en una tarea que les pidió que presentaran nuevas ideas.

Más compasión

La investigación sobre la meditación ha demostrado que la empatía y la compasión son mayores en quienes practican la meditación regularmente. Un experimento mostró a los participantes imágenes de otras personas que eran buenas, malas o neutrales en lo que llamaron "meditación de compasión". Los participantes pudieron enfocar su atención y reducir sus reacciones emocionales a estas imágenes, incluso cuando no estaban en una estado meditativo También experimentaron más compasión por los demás cuando se les mostraron imágenes perturbadoras.

Parte de esto proviene de la actividad en la amígdala, la parte del cerebro que procesa los estímulos emocionales. Durante la meditación, esta parte del cerebro normalmente muestra una disminución de la actividad, pero en este experimento fue excepcionalmente sensible cuando a los participantes se les mostraron imágenes de personas.

Otro estudio en 2008 encontró que las personas que meditaban regularmente tenían niveles de activación más fuertes en sus coyunturas parietales temporales (una parte del cerebro ligada a la empatía) cuando escuchaban los sonidos de las personas que sufrían, que aquellos que no meditaban.

Mejor memoria

Una de las cosas a las que se ha relacionado la meditación es mejorar la recuperación rápida de la memoria. Catherine Kerr, investigadora del Centro de imágenes biomédicas de Martinos y del Centro de investigación de Osher, descubrió que las personas que practicaban la meditación consciente podían ajustar la onda cerebral que elimina las distracciones y aumentar su productividad más rápidamente que las que no meditaban. Ella dijo que esta capacidad de ignorar las distracciones podría explicar "su capacidad superior para recordar e incorporar rápidamente nuevos hechos". Esto parece ser muy similar al poder de estar expuestos a nuevas situaciones que también mejorarán drásticamente nuestra memoria de las cosas.

Menos estrés

Se ha demostrado que la meditación consciente ayuda a las personas a actuar bajo presión mientras se sienten menos estresadas. Un estudio de 2012 dividió a un grupo de gerentes de recursos humanos en tres, uno de los cuales participó en un entrenamiento de meditación consciente, otro tercio recibió entrenamiento de relajación corporal y el último tercio no recibió ningún entrenamiento. Se realizó una prueba multitarea estresante a todos los gerentes antes y después del experimento de ocho semanas. En la prueba final, el grupo que había participado en el entrenamiento de meditación informó menos estrés durante la prueba que los otros dos grupos.

Más materia gris

La meditación se ha relacionado con grandes cantidades de materia gris en el hipocampo y las áreas frontales del cerebro. Al principio no sabía lo que esto significaba, pero resulta que es bastante bueno. Más materia gris puede conducir a emociones más positivas, estabilidad emocional más duradera y mayor concentración durante la vida diaria.

También se ha demostrado que la meditación disminuye los efectos relacionados con la edad sobre la materia gris y reduce el deterioro de nuestro funcionamiento cognitivo.

Una nota sobre cómo comenzar

Una de las mejores aplicaciones (¡gratis!) Que he encontrado para ayudarte a comenzar con la meditación se llama Headspace. Inventado por el ex monje budista Andy Puddicombe, esta es una meditación dirigida a personas ocupadas como tú y yo. Andy lo guía a través de 10 minutos de meditación simple todos los días. No tiene que hacer nada: simplemente siéntese, encienda la aplicación y deje que la voz tranquila de Andy (su voz es realmente sorprendente, ¡vale la pena probar la aplicación solo por eso!) Explique cómo abordar la meditación.

El poder de la meditación y cómo afecta nuestros cerebros | Buffer