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¿Eran esas semillas de Cheerios realmente tan malas? Una investigación

Ilustración de Jim Cooke / GMG

El mes pasado, le dijimos que no plantara las semillas de flores silvestres que Cheerios está regalando para ayudar a "recuperar las abejas", porque parecían incluir especies invasoras que podrían dañar su medio ambiente local. Poco después, recibí algunos correos electrónicos sobre esas semillas que me llevaron a una historia mucho más profunda.

En resumen, el problema con la mezcla de semillas Cheerios es que, sin importar dónde se encuentre, algunas de las flores de la mezcla serán menos que ideales para su área. La amapola de California, por ejemplo, es excelente en California, pero es una hierba nociva en el sureste. Una de las plantas, catalogada como nomeolvides, parecía ser una especie prohibida en dos estados. Si va a pedirle a las personas que planten flores para ayudar al medio ambiente, ¿por qué no les enviarían flores que sean amigables con su medio ambiente local?

Resulta que tenía un hecho incorrecto en mi publicación. Me enteré del error a través de un correo electrónico de Lance Bentley de Bentley Seed Company. "Mi compañía es la empacadora de esta promoción", dijo, y afirmó que no incluían ninguno de los invasivos nomeolvides.

Resulta que hubo varias compañías de semillas involucradas en la elaboración de este paquete promocional de semillas. Cheerios anunció que se asociaban con Vesey's, otro gran distribuidor de semillas, pero Vesey obtuvo los paquetes de Bentley's y Bentley's usó las semillas de otra compañía para llenar sus paquetes. Lance Bentley escribió que tenía un acuerdo de confidencialidad con el proveedor de semillas cuyo nombre no pudo revelar, pero que era "el productor de semillas de flores silvestres más respetado de los Estados Unidos". La mezcla fue formulada allí, dijo, "una mujer con un título avanzado en ecología ”y me aseguró que ni Bentley's ni el proveedor misterioso enviarían alguna especie dañina a sabiendas.

Entonces, ¿cómo se había olvidado de "no me olvides" en la lista de flores silvestres en el sitio web de Cheerios en primer lugar? Esa lista, arriba, incluía tanto el chino (relativamente inofensivo) nomeolvides como el nomeolvides regular que no figura más abajo en la lista. Al principio, Bentley pensó que había confundido a los chinos con las otras especies, pero luego señalé que ambos estaban en la lista. Unos pocos correos electrónicos más tarde, dijo que había confirmado que la adición del segundo nomeolvides era "un error tipográfico" por parte de su proveedor. Pero no, no podía decirme quién era ese proveedor.

Publiqué una corrección en mi artículo, declarando que me habían informado que no se me olvidaba, de hecho, no estaba en el paquete, y me puse en contacto con Kathryn Turner, la experta en plantas invasoras que había explicado los problemas con el mezcla de semillas cuando estaba escribiendo la pieza por primera vez. Esta vez le pregunté si la mezcla todavía era problemática, incluso sin el invasivo nomeolvides. Esto es lo que ella dijo:

Sigo pensando que no es una gran cosa enviar semillas no nativas a todo el país. El verdadero nomeolvides fue lo peor [en la lista], sin duda, pero todavía hay no nativos y la amapola de California está llena de maleza en el sureste. Para ser sincero, es probable que sea imposible crear un solo conjunto de plantas que incluso les iría bien en todo Estados Unidos, incluso si fueran de algún lugar de América del Norte. Entonces, ¿por qué no tener 5 o más regiones específicas? Xerces.org ya hace eso.

Lo curioso es que Cheerios trabaja con Xerces, una organización sin fines de lucro para la conservación de la vida silvestre, en otro proyecto: plantar flores silvestres nativas cerca de sus granjas de avena. ¿Por qué no usar las flores preferidas de Xerces para la promoción del paquete de semillas? Llamé a un portavoz de Cheerios cuando estaba haciendo mi investigación original para la pieza, pero se negó a decirme nada sobre las especies que incluían o por qué eligieron esta mezcla en particular.

Pero tal vez él podría ayudarme a entender cómo apareció el error de no olvidarme en la lista de Cheerios. Le respondí, y en tres correos electrónicos ese día dijo que estaba "investigando esto", "todavía estaba recopilando información" y que me volvería a llamar al día siguiente. Llámalo presentimiento, pero creo que Cheerios no supo del error hasta que se lo conté. Al final, el portavoz no tuvo una explicación para mí. Él simplemente escribió que actualizarían el sitio web, porque habían "enumerado inadvertidamente Forget-Me-Nots dos veces".

¿Qué estaba pensando Cheerios?

Mi artículo sobre el proyecto de semillas de flores silvestres de Cheerios obtuvo 2, 7 millones de visitas, más que cualquier otra cosa que haya escrito. El día en que se publicó fue el día de mayor tráfico de Goldavelez.com. Recibí un correo electrónico de nuestro CEO felicitándome por ello.

Después de unos días, comenzaron a aparecer artículos en Internet sobre la "reacción violenta" contra Cheerios. Todos los artículos citaron mi publicación, y muchos contactaron a Cheerios para que comentara. Así que no creo que esté fuera de lugar al sugerir que tal vez, solo tal vez, este problema estaba en el radar de Cheerios.

Y sin embargo, nunca me contactaron al respecto. Lance Bentley, el envasador de semillas, se preocupaba por corregir el registro y quería proteger su reputación y la de su proveedor. A Cheerios parecía no importarle.

Eché un vistazo a la página de Facebook de Cheerios y miré las respuestas a sus tweets promocionados sobre el sorteo de flores silvestres. Mucha gente señalaba que las semillas no eran nativas y posiblemente eran invasivas. Muchos de ellos vincularon mi artículo. Y a algún interno pobre se le debe haber dado el trabajo de copiar y pegar la misma respuesta aburrida a todos ellos. De hecho, fue la misma respuesta que recibí cuando inicialmente le pregunté a Cheerios sobre su mezcla de semillas. Y no fue de ninguna ayuda.

Mientras estaba rodando los ojos ante el tono sordo de Cheerios, el sitio de noticias de relaciones públicas PR Daily lo elogió. Alex Slater, él mismo director de una empresa de relaciones públicas, escribió:

“En respuesta a la creciente presión tanto de los medios digitales como de las personas en las redes sociales, General Mills centró su respuesta en las audiencias de Facebook y Twitter. La compañía desarrolló un conjunto de tres ligeras variaciones de mensajes reactivos diseñados para abordar inquietudes y desalentar futuros interrogatorios ".

Es "una escalada innecesaria", dice, tratar de trabajar con los periodistas para aclarar la información errónea. Es mejor redactar una declaración que "combine el lenguaje técnico con una preocupación comprensiva" sin abordar el contenido del artículo y pegarlo una y otra vez hasta que todo termine.

Cuida

Sin embargo, no todos tomaron este enfoque. Diane Wilson seguro que no.

No sé quién es realmente Diane, aunque tengo una suposición. Ella me envió un correo electrónico poco después de que Lance Bentley lo hizo, y exigió una corrección (a pesar de que acababa de hacer una) por decir que la mezcla de semillas incluía nomeolvides invasivas. "Con considerable alarma he visto el daño que ha hecho con la publicación sobre la mezcla de abejas que Cheerios está dando", escribió. Del nomeolvides, ella dijo claramente: "Esa especie no era la que estaba en la mezcla".

¿Cómo podría ella saberlo? Me preguntaba si ella trabajaba para la compañía de semillas sin nombre. Intenté buscar en Google, pero incluso si ese era su verdadero nombre, hay 1, 692 Diane Wilsons en los Estados Unidos. Su nombre apareció en el sitio web de una compañía de semillas, pero no había forma de estar seguro de que tenía la persona adecuada. Le respondí y le pregunté si tenía más información para compartir conmigo.

Ella esquivó la pregunta. “Mi punto era que demasiadas personas hacen suposiciones sobre nombres comunes de plantas. Necesitas obtener el nombre científico para saber con certeza lo que tienes ... Soy un botánico, por lo que este es un punto importante que hacer ”.

Le pregunté a quemarropa: ¿participaste en hacer la mezcla de semillas? Ella esquivó nuevamente: “Cuando veo una bandera roja, la investigo. Es una deducción simple ".

Lo intenté por última vez: "Para ser totalmente claro, ¿estás diciendo que no estuviste involucrado con esta mezcla de semillas en particular?"

Ya no volví a escuchar de ella.

Incluso le respondí ofreciéndole dejarla hablar sobre los antecedentes, suponiendo que tal vez no quisiera que su empleador supiera que se estaba acercando a mí. Le di mi número de celular. Me ofrecí a hablar en privado en Whatsapp o Signal. No dados.

Mientras tanto, llegaron algunos otros mensajes que sonaban familiares. Algunos comentarios anónimos en mi artículo incluyeron temas de conversación similares a los de Diane. Lo mismo hizo un correo electrónico que recibió mi fuente Kathryn Turner, firmado "Un ciudadano preocupado". Cheerios puede no haberse preocupado por la mala prensa, pero alguien, o varios cuerpos, sí.

Parecía que estaba en un callejón sin salida. Cheerios no me dijo por qué enviaron estas semillas en lugar de los nativos, y no pudieron explicar, o no les importó, por qué no me olvidaron en la lista. Diane no parecía que me llamara, y no tenía forma de confirmar quién era el proveedor de semillas aguas arriba. Podría llamar a Vesey's, la compañía de semillas cuyo nombre figuraba en los paquetes de semillas promocionales de Cheerios, pero ahora sabía que eran solo un intermediario. Solo había otro jugador en este drama que podría hablar conmigo: Xerces.

Detrás de escena con Cheerios y Xerces

La Sociedad Xerces para la Conservación de Invertebrados tiene una excelente reputación. Los ecologistas y entomólogos con los que hablé elogiaron el trabajo que Xerces hace para las abejas y las mariposas, ayudando a todos, desde granjas mega corporativas hasta jardineros de traspatio, a hacer su parte para conservar este pequeño tipo de vida silvestre. Abogan por especies amenazadas, publican guías de conservación para jardineros y agricultores y coordinan programas de ciencia ciudadana.

Cheerios cita a expertos de Xerces y promociona sus contribuciones a Xerces en su página web explicando por qué "necesitamos las abejas", así que tuve preguntas. ¿La gente de Xerces estuvo de acuerdo con la mezcla de semillas o Cheerios hizo la promoción de semillas sin pedirles consejo?

"Este [debería ser] un momento de aprendizaje para Cheerios y General Mills", me dijo por teléfono Scott Black, director ejecutivo de Xerces. A diferencia de Cheerios o Diane Wilson, Black estaba feliz de hablar largo y tendido. Tuvimos una charla agradable y serpenteante: ¿sabías que el polinizador más grande conocido es un lémur en Madagascar que recibe polen en la cara cuando lame el néctar de las flores?

Xerces había estado trabajando con la empresa matriz de Cheerios durante años antes de la desafortunada entrega de semillas. "General Mills fue un adoptante temprano al pensar en la conservación de polinizadores en su cadena de suministro", dijo Black. La compañía se acercó a Xerces en 2010 preguntándoles cómo podrían hacer un mejor trabajo, y terminó dando a la organización sin fines de lucro millones de dólares: algunos para financiar investigaciones sobre polinizadores y otros para crear hábitat de polinizadores en las granjas que suministran productos a sus marcas orgánicas Muir Glen y Cascadian Farm. Los campos que suministran avena para Cheerios pronto también emplearán estas prácticas agrícolas responsables.

La participación de los agricultores es voluntaria, por lo que Xerces se acerca a ellos y les ofrece plantar flores silvestres cerca de sus campos, los nativos, por supuesto. También ayudan a los agricultores a encontrar formas de reducir su uso de pesticidas. Esto se debe a que los químicos que matan a los insectos en los cultivos también pueden ser tóxicos para las abejas y las mariposas, especialmente si son los tipos sistémicos persistentes como los neonicotinoides. Estos entran en cada parte de la planta, incluidos el néctar y el polen, y pueden persistir en el medio ambiente durante años. No solo ingresan al medio ambiente desde las granjas, sino también desde jardines y patios traseros y parques.

Cuando Cheerios mencionó que estaban pensando en regalar semillas, la gente de Xerces les dio una idea. “Recomendamos, bueno, recomendar es una palabra fuerte. En una conversación hace unos meses, sugerimos semillas de girasol orgánicas ”, dijo Black. Aveda, fabricante de productos de belleza, tomó este consejo y usó girasoles para una promoción similar en el pasado.

La belleza de los girasoles, dijo Black, es que son fáciles de cultivar y se destacan en el jardín. Las mezclas de flores silvestres, nativas o no, a menudo tardan semanas en brotar y la gente no siempre las planta adecuadamente; tienden a esparcir las semillas y esperan lo mejor. Sin embargo, con un girasol, puede ayudar a su hijo a meter una semilla grande en un poco de tierra tibia en el jardín. Brotará poco después y se elevará sobre el niño al final del verano.

“No es necesario ser un jardinero para establecer [los girasoles]. Son grandes, son emocionantes para los niños ”. Y definitivamente alimentan a los polinizadores. "No creo haber visto un girasol en flor sin la visita de abejas y mariposas".

Los girasoles solo florecen durante una parte del verano, por lo que no ofrecen un buffet durante todo el año para las abejas como lo haría una mezcla de flores silvestres. Black repitió lo mismo que escuché de ecologistas y entomólogos: si desea crear un hábitat verdaderamente efectivo y ecológico para las abejas, lo mejor es plantar nativos. Dicho esto, entendió que los jardines y patios traseros son "algo así como una construcción humana". Tiene rosas y tomates en su propio patio, por ejemplo. Si elige sus plantas con cuidado, no es que los no nativos sean algo terrible; pero una compañía que regala "flores silvestres" ciertamente puede hacerlo mejor.

Incluso si el obsequio de Cheerios fue un truco de relaciones públicas sordo, Xerces está feliz de usarlo como iniciador de conversación. "La gente nos pregunta al respecto", dijo. "Esta historia le ha permitido a Xerces hablar sobre lo que es realmente importante". Eso incluye plantar flores nativas que florecen en diferentes momentos durante la temporada y reconsiderar cómo usas pesticidas en tu jardín. Y enfatiza que las personas pueden ayudar a cualquier nivel: puede plantar un jardín en el patio de su ciudad de estampillas postales, o puede escribirle a quien maneje su parque más cercano y pedirles que usen menos de los pesticidas más tóxicos.

Un disparo en la oscuridad reabre un caso sin resolver

En este punto, estaba listo para presentar mi historia, y solo un poco decepcionado. Descubrí lo que Xerces le recomendó a Cheerios: lo contrario de lo que hicieron. Y había escuchado los argumentos de ambas partes sobre si un paquete de semillas de flores silvestres, sin olvidarme, realmente podría ser dañino. Pero no podía dejar de pensar en el misterioso proveedor de semillas. ¿Por qué habían incluido una hierba invasora en su empaque?

Volví a los correos electrónicos de Lance Bentley, uno de los cuales tenía una foto de lo que llamó una descripción "publicada" de la mezcla. Se llamaba "Mezcla de alimento para abejas", código de producto "BEEF". Buscar en Google esas palabras atrae a un montón de vendedores de semillas, todos anunciando más o menos la misma mezcla. Algunos enumeran no me olvides, otros no. Uno de esos vendedores es Applewood Seed Company, con sede en Colorado. Me había obsesionado un poco con Applewood, en realidad, porque uno de sus empleados comparte su nombre y apellido con mi ahora desaparecida amiga Diane.

Todo esto fue evidencia circunstancial, y era totalmente posible que Applewood no fuera el proveedor de semillas que estaba buscando. Pero incluso si no lo fueran, aún podrían ayudarme a comprender cómo se formulan las mezclas de semillas como esta. Cuidadosamente escribí un correo electrónico a su equipo de ventas, tratando de sonar inocente:

Hola,

Noté que hay un "nomeolvides" en la lista de la Mezcla de alimentación de abejas en esta página (además del "nomeolvides chino"). ¿Es esta la invasora verdadera nomeolvides, o una especie diferente?

He visto mezclas similares en otros lugares que no incluyen el nomeolvides, así que solo tengo curiosidad. ¿Se desarrolló esta mezcla en Applewood o en otro lugar?

Gracias,

Beth

La respuesta llegó rápidamente. Fue firmado Norm Poppe, gerente general, y comenzó: “Reconozco su nombre por los correos electrónicos que han estado circulando en la industria de semillas de flores con respecto a su tergiversación de Forget Me Not en el comercio de semillas como Myosotis scorp [i] oides. "

Un caso de identidad equivocada

SANTO CIELO. Tuve uno vivo. Estaba saltando de alegría porque algunas frases abajo, el correo electrónico respondió el enigma de nomeolvides. Pero también estaba temblando de nerviosismo, porque podría obtener más información de este tipo si tenía cuidado con mi próximo movimiento. Entonces, en total, una especie de vibración de emoción.

En lugar de lanzar mi movimiento en otro correo electrónico, respiré hondo y levanté el teléfono. ¿Puedo hablar con Norm Poppe, por favor? Hemos estado enviando correos electrónicos y solo quiero aclarar algo ”. Pronto estuve en la línea con el gerente descontento. Dije que todavía tenía algunas preguntas y que, en última instancia, solo quería entender bien la historia.

"La historia debería ser que no hay historia", espetó. "Todo lo que se ha representado es exagerado o no es cierto en primer lugar".

Había estado escuchando sobre las semillas de Cheerios no solo en Internet, sino "tres o cuatro veces" en sus noticias locales, y acababa de escuchar que la historia llegó al Londres. Se opuso a la afirmación de que la mezcla contenía especies invasoras, una idea que llamó "completamente ridícula".

Estaba pensando, específicamente, en ese no me olvides. Como Diane y su campamento me habían recordado, más de 20 plantas comparten ese nombre. Usar el nombre científico era la única forma de asegurarse de saber de cuál estaba hablando. De todas esas plantas, Norm Poppe me preguntó, ¿por qué elegí la que era más problemática?

Cuando Kathryn Turner, la experta en plantas invasoras, vio el nombre sin adjetivo, pensó que la semilla era probablemente el infamemente invasivo "verdadero no me olvides". Eso me pareció una suposición razonable, ya que el resto tendía a tenga adjetivos al frente, como "nomeolvides de hoja ancha" o "nomeolvides asiático". Recuerde, le pregunté a Cheerios sobre la especie pero no me dieron una respuesta útil.

Quizás debería haberlos presionado más fuerte. Poppe sintió que no confirmar el nombre científico era "no muy buen periodismo".

En el comercio de semillas, me dijo, "no me olvides" sin un modificador indica una especie diferente, . (Este aparece en la base de datos del USDA como "bosque no me olvides"). No se reconoce como nocivo o invasivo. Applewood diseñó la mezcla para incluirla, pero no terminó en los paquetes Cheerios. "Nos reservamos el derecho de cambiar las formulaciones de mezclas debido a las consecuencias de la escasez de semillas y otras circunstancias imprevistas", había escrito en el correo electrónico. Forget-me-nots no había estado disponible durante los últimos meses. Alguien en Cheerios debe haber visto la lista de lo que iba a entrar, pero no sabía, o no le importaba, que las semillas en el paquete eran algo diferente.

¿Qué sucede cuando te ensucias las manos?

Recibí otro correo electrónico de Norm al día siguiente. Había estado pensando en mi pregunta, sobre cuál es la verdadera historia aquí. Pensó que debería escribir sobre si un paquete de semillas puede cambiar el mundo.

¿Qué puede lograr un paquete de semillas de flores? Bueno, podría involucrar a una familia en la jardinería doméstica para que los padres puedan enseñar a sus hijos o, en algunos casos, a sus nietos, sobre las relaciones entre las plantas y los insectos y los alimentos que comemos. Sin duda, sacaría a los niños afuera para que pudieran entender que necesita plantar las semillas con cuidado, regarlas y cuidarlas para que crezcan. Cuando los insectos llegan para buscar el néctar o el polen que estará presente, podría haber una discusión sobre cómo los insectos son una parte muy importante de un ecosistema natural y sin las abejas y otros insectos, la mayoría de los alimentos que nos gusta comer No estar disponible.

Hmm, eso es lo mismo que dijo el director de Xerces sobre plantar girasoles. También le pregunté al investigador de abejas Jeremy Hemberger qué pensaba de las intenciones de Cheerios. "Realmente no hay inconvenientes para convencer a la gente de que se ensucie las manos", dijo, pero cualquier persona que esté tratando de crear conciencia debe brindar a las personas "la mejor información y recursos posibles" para elegir las plantas adecuadas y evitar los pesticidas más dañinos. . (También incluyó un enchufe para Bumble Bee Watch, donde puedes subir fotos de abejas desde tu jardín. Los expertos te dirán exactamente qué tipo de abeja has encontrado y luego la incluirán en sus estudios de poblaciones de abejas).

Esta historia tardó semanas en desarrollarse, y durante ese tiempo, la primavera sucedió. Mi hijo de cuatro años notó los dientes de león en nuestro patio, y como ahora es lo suficientemente grande como para abrir la puerta él solo, le gusta correr afuera y recoger las "flores bonitas" para mí. Nunca antes había pensado mucho en los dientes de león, pero ahora tenía curiosidad por saber cómo encajan en nuestro ecosistema local. Resulta que los dientes de león no son nativos de nuestra área, pero están aquí para quedarse y son una fuente importante de néctar para los polinizadores a principios de la primavera.

¿Qué más había aprendido en estas últimas semanas? Bueno, aprendí que Cheerios no incluía el infame verdadero nomeolvides en su mezcla de semillas, aunque probablemente no lo sabían hasta que lo señalé. Desde mi perspectiva, parece que estaban más preocupados por mantener su tendencia de hashtag #bringbackthebees que por corregir el registro.

También aprendí que es aún más importante de lo que creía obtener el nombre científico correcto, porque los nombres comunes pueden significar cosas diferentes en diferentes especialidades. La norma Poppe dijo que nunca había oído hablar hasta ahora; simplemente no es una cosa en la industria de semillas. Mientras tanto, es infame para las personas que estudian plantas invasoras.

Nunca supimos quién era Diane. "Estoy un poco decepcionado de que no te haya conocido en una parada de descanso de la autopista con un abrigo y un sombrero de fieltro", dijo mi editor.

Y todo el tiempo, todos tenían el mismo objetivo, más o menos: hacer que la gente piense en las abejas y aprender cómo algunas flores de jardín nos pueden conectar con el planeta que todos compartimos. Mientras Cheerios lanzaba su promoción, el abejorro oxidado se convirtió en el octavo de nuestros miles de especies de abejas nativas en ser reconocido en la lista de especies en peligro de extinción. Solía ​​vivir en mi área, pero según una investigación reciente, tendría que conducir cientos de millas si quisiera ver una. La disminución se debe a una combinación de pérdida de hábitat, uso de pesticidas, competencia de las abejas melíferas y cambio climático.

Soy cínico sobre las campañas publicitarias corporativas, y Cheerios ciertamente podría haberlo ejecutado más cuidadosamente. Pero hicieron que la gente pensara en los polinizadores, y si las personas que solicitaron paquetes de semillas logran que sus semillas germinen, las flores resultantes alimentarán a las abejas sin arruinar mucho el medio ambiente.

Y tal vez algunas de esas personas lean un poco más y consideren plantar algo más. Llevé a mi hijo a la tienda del jardín el otro día, y tenían una gran exhibición de semillas de flores silvestres. Leí la lista de especies y dije que no, gracias. Mientras tanto, recientemente apareció un anuncio de "bombas de semillas" de Seedles en mi navegador, y resultó que sus flores silvestres vienen en seis mezclas diferentes de especies nativas apropiadas para la región. Terminé comprándole a mi hijo un paquete de semillas de girasol orgánicas, que resultan ser una variedad doméstica de una planta nativa de nuestra área. No puede esperar hasta que el clima se caliente lo suficiente como para plantarlos.